Epigenética

Conecta los factores genómicos y los medioambientales que afectan a la salud

¿Qué es la Epigenética?

El conocimiento del genoma humano permite la detección de las modificaciones en la secuencia de ciertos genes responsables de muchas enfermedades, lo que proporciona un diagnóstico, e incluso un pronóstico, de dichas patologías, así como la posibilidad de desarrollar un tratamiento mucho más preciso y menos costoso. Sin embargo, la salud física y mental no depende únicamente de las modificaciones en el código del ADN propias o heredadas de nuestros ancestros (genética), sino también de la interacción dinámica entre nuestros genes y el ambiente, aunque el código genético no se encuentre alterado (epigenética). Lo que resulta de gran importancia es que los cambios epigenéticos son reversibles y dependen de la calidad de la interacción entre el individuo y su ambiente.

La Epigenética se puede definir como el estudio de los cambios heredables y reversibles en la función genética sin modificar la secuencia del ADN.

Un ejemplo ilustrativo de la influencia de la epigenética se observa en estudios realizados en gemelos idénticos monozigóticos. A pesar de que los dos comparten una secuencia de ADN idéntica, ambos desarrollan una predisposición muy distinta a contraer cierto tipo de enfermedades. Esto se explica, en buena parte, porque ambos han estado expuestos a estímulos muy distintos (dieta, vida social, aficiones, vicios, estrés, etc), y sus genomas, aunque idénticos, se expresan de manera diferente.

¿Qué importancia tiene la epigenética en medicina?

La maquinaria epigenética resulta de gran interés científico actualmente, ya que se encuentra entre los más importantes elementos reguladores de las rutas de control metabólico a nivel molecular.

Así, por ejemplo, mecanismos como memoria y aprendizaje, deterioro cognitivo asociado a la vejez o trastornos del comportamiento, están en gran parte regulados epigenéticamente. Cuando este mecanismo de control epigenético se encuentra alterado, ya sea por factores endógenos o exógenos, se genera una expresión génica anormal que resulta patogénica, aunque el código genético esté intacto.

De este modo, la epigenética permite un estudio más profundo de enfermedades multifactoriales complejas, tales como enfermedades neurodegenerativas (enfermedad de Alzheimer, Parkinson, esclerosis múltiple), cáncer y enfermedades cardiovasculares. La regulación epigenética está también relacionada con el mecanismo de acción, transporte o con la respuesta metabólica a medicamentos convencionales.